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Nació el 21 de mayo de 1895, en Jiquilpan de Juárez, Michoacán. Sus padres fueron Dámaso Cárdenas y Felicitas del Río.


Tras terminar su primaria en su pueblo natal, aprendió tipografía y al fallecer su padre tuvo que trabajar en la Oficina de Rentas como impresor en un pequeño taller. A la edad de 18 años, en el año de 1913, se unió a la Revolución para luchar en contra del gobierno usurpador del General Victoriano Huerta.

Con el grado de Teniente, se incorporó a las fuerzas constitucionalistas. Poco a poco fue ascendiendo en la escala jerárquica militar. Ya con el grado de Teniente Coronel y comprendiendo que Venustiano Carranza representaba la tendencia al restablecimiento de la legitimidad constitucional, se incorporó a las fuerzas constitucionalistas del General Plutarco Elías Calles.

En 1920, secundó el Plan de Agua Prieta, conectándose a la generación sonorense y de manera personal con el General Plutarco Elías Calles. Entre 1920 y 1930 ocupó destacados cargos militares: Jefe de Operaciones Militares de Michoacán, el Istmo y la Huasteca, donde tuvo la oportunidad de conocer las actividades de las compañías petroleras. En 1923 combatió la rebelión delaHuertista. Ascendió a General de Brigada en marzo de 1924 y a General de División en julio de 1928. Gobernador de Michoacán el mismo año de 1928.

Fue Presidente del Partido Nacional Revolucionario; Secretario de Gobernación con el Presidente Pascual Ortiz Rubio y Secretario de Guerra y Marina del 1/o. de enero al 15 de mayo de 1933 durante la Presidencia de Abelardo L. Rodríguez.

Fue electo Presidente de la República del 1/o. de diciembre de 1934 al 30 de diciembre de 1940. A él se debió el cambio de la denominación de Secretaría de Guerra y Marina, por la de Secretaría de la Defensa Nacional. Volvió a asumir el cargo de Secretario de la Defensa Nacional del 1/o. de septiembre de 1942 al 31 de agosto de 1945, ejerciendo sus funciones en la Región del Pacífico. Falleció en la Ciudad de México el 19 de octubre de 1970.

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