Goeppert Mayer nació el 28 de junio de 1906 en Katowice, una ciudad que entonces formaba parte de Alemania, pero que hoy pertenece a Polonia. Su padre era la sexta generación de académicos, por lo que siempre asumió que su única hija iría a la universidad y seguiría el legado familiar.

Si bien en un principio su intención era graduarse en matemáticas, decidió estudiar física, tras participar en un seminario sobre mecánica cuántica, dictado por Max Born, uno de los padres de lo que entonces era una incipiente rama de la ciencia.

Born se terminaría convirtiendo en el mentor de Goeppert, a lo largo de sus años de estudio en la Universidad de Gotinga, en Alemania.

/cms/uploads/image/file/896878/MariaGoeppert-Mayer_y_Max_Born.jpg

Goeppert y su mentor Max Born.

Pero tras completar su doctorado, la joven se casó con Joseph Mayer, un norteamericano que hacía un posgrado en Gotinga y se mudó con él a Estados Unidos, en parte buscando mejores oportunidades académicas, y en otra para alejarse del movimiento político que culminaría con el ascenso al poder de Adolf Hitler. (1)

/cms/uploads/image/file/896876/maria_goeppert-y_Joseph_mayer.jpg

Maria Goeppert y su esposo Joseph Mayer.

De hecho, durante la Segunda Guerra Mundial, Goeppert Mayer trabajó en el Proyecto Manhattan, el programa secreto del gobierno estadounidense que desarrolló la bomba atómica, donde trabajó en estudios de radiación y materia a altas temperaturas, que serían relevantes en el desarrollo de la bomba de hidrógeno, por lo que pasó varias temporadas en el Laboratorio de Los Álamos.

En 1935 Goeppert-Mayer presentó su teoría de la desintegración beta doble, una extraña idea que señalaba que dos neutrones en un núcleo atómico podrían convertirse en protones simultáneamente emitiendo dos electrones (llamadas partículas beta) y un par de antineutrinos. Su idea ha sido verificada experimentalmente y, es hoy en día uno de los campos más activos de la física de neutrinos.

En 1949 desarrolló su famoso modelo matemático de capas nucleares que permitió explicar la estabilidad de varios núcleos atómicos, llamados coloquialmente «mágicos» (por el número de partículas en el núcleo). Logró demostrar una y otra vez, que los núcleos más estables siempre tenían una determinada cantidad de neutrones o protones. Los "números mágicos" eran 2, 8, 20, 28, 50, 82 o 126.

De acuerdo con un artículo de 2008 de la Sociedad Estadounidense de Física, "el hecho de que los núcleos con cierto número de nucleones (neutrones y protones) eran especialmente estables ya había sido advertido antes, pero los físicos estaban seguros de que un modelo de capas no podía ser correcto".

A lo que su colega y amigo Edward Teller lo resumiría de una forma más elocuente: "Se le ocurrió la idea absurda de oponerse al modelo del núcleo atómico de Bohr. Fui rotundo en mi crítica. Pero resultó ser que Maria tenía razón y, merecidamente, recibió el premio Nobel".

Este trabajo le valió el Premio Nobel en 1963, convirtiéndose en la segunda mujer en obtener el Premio Nobel de Física, después de Marie Curie, 60 años antes. (2)

/cms/uploads/image/file/896877/Maria_Goeppert-Mayer__Nobel_1.jpeg

Maria Goeppert en la ceremonia de entrega del Premio Nobel.

En 1960, le ofrecieron un puesto a jornada completa como catedrática de Física en la Universidad de California, en San Diego. Ese nombramiento significó mucho para ella y se esforzó en alentar al nuevo grupo interdisciplinario de científicos que se estaba conformando allí. Sin embargo, poco después de llegar a San Diego sufrió un ataque cardíaco.

Su salud continuaría siendo delicada desde entonces hasta su muerte, en 1972, pero no dejó de investigar y dictar clases. Continuó enseñando y participando activamente en el desarrollo y exposición del modelo de capas. De hecho, su última publicación, que apareció en la revista Physics Review en 1966, fue una revisión de dicho modelo, escrito en colaboración con Hans Jensen. Se mantuvo activa hasta su muerte, acaecida a principios de 1972. (3)

Maria Goeppert-Mayer es recordada como una de las mujeres más importantes para el desarrollo de la física nuclear, pero también por promover los usos pacíficos de energía nuclear y por fomentar el interés de mujeres jóvenes en la ciencia.

/cms/uploads/image/file/896879/MariaGoeppert-Mayer_DISCOVERY_asset16.jpg

Por Centro de Documentación y Divulgación Científica (CDDC), con información de Claudio Fernández Ortega, del CDDC.

#MujeresNuclearesEnAcción #SapientesRerum

_______________

REFERENCIAS

  1. BBC (2021). Maria Goeppert Mayer, la nobel de Física que explicó los "números mágicos" mientras investigaba sin que le pagaran. Recuperado el 13 de junio, 2024, de: https://www.bbc.com/mundo/noticias-56286955
  2. Díaz, J. (2014) Maria Goeppert-Mayer. Recuperado el 13 de junio, 2024, de: https://conexioncausal.wordpress.com/2013/06/28/maria-goeppert-mayer/
  3. Morrón Ruiz, L. (2014). Maria Goeppert-Mayer: la belleza de Göttingen. Recuperado el 13 de junio, 2024, de:  https://losmundosdebrana.com/2014/01/14/maria-goeppert-mayer-la-belleza-de-gottingen
  4. Fotografías: Nobel Prize. https://www.nobelprize.org/womenwhochangedscience/stories/maria-goeppert-mayer